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とある1日。船浮湾の湾奥、クイラ川を目指して

船浮湾といっても、とても広く、ツアーで行っているのはその湾奥の一部分のみ。
幾度となく、ツアーには行っていますが、なかなかその枠からはみ出して向かうことは、通常の日帰りツアーで向かうことは難しい。

船浮湾にある船浮集落は船でしか行けないうえに、さらにその先を目指そうというのだから、フィールドや天候をしっかりと把握しなければいけない。

ここから先のフィールドは、天気が良いときは誰でもいける。
しかし、天気が悪いときこそ、特にガイドの資質を問われる場所でもある。

西表島が活気に沸いた探鉱時代、このクイラ川は物資の運搬に使われ、今もその名残りが川の中流域やジャングルで見られる。
西表島の歴史も感じることができ、いまや地元の漁師と猟師しか入らない、自然あふれる場所なっている。

漢字で書くと「越えるに良い」と書いて、越良くいら川。
クイラさんという人がいたという説も。あるいは、有名な山越えルートがあるから越良川。まぁ、どちらでもいい話か。

大きなクイラ川の河口はふたつの流れが合わさり、河口で海に流れ込む。
ひとつはツアーでもなじみのある水落の滝がある支流、ミズウチ川。
そしてもうひとつは、クイラ川本流。

クイラ川本流河口に到着すると、まず迎えてくれるのは昔の猟(漁)師小屋。
この場所を拠点に海へ、山へ。
それほどこの付近の猟(漁)場が豊かであることを物語る。

今でも河口付近には漁船が網をはったり、釣りをしていたりする。
冬季、イノシシ猟が解禁になれば、エンジン船が川を往来し、山へ向かう。

普段あまり見られない島人の昔からの生活の営みを感じることができる場所だ。

河口付近に広がるウミショウブの群生、生い茂るマングローブ。
クイラ川にはミズウチ川の他に、幾つもの支流が合わさり西表島のなかでもかなりの大きさをほこる河川となる。

西表島を構成するマングローブ帯や湿地帯に流れる川を抜けると、ジャングルを流れる渓流の景色に変わる。
巨大なシダが群生し、岩には苔がむす。

少し寄り道をしながら上流を目指す。
支流の全てを網羅しているわけではないが、クイラ川では大小さまざまな滝を見ることもできる。

再びクイラ川本流へ戻る。
川幅の広い河口部は、潮位が下がるとあたり一面の干潟となる。
潮位によっては入れない日もある特殊な環境を持っている。

川は幾重にも大きく蛇行を繰り返す。
流れがぶつかり水が浸食したと思われるダイナミックな岩盤むき出しの地形。

上空からの甲高い鳴き声に気づき、空を見上げると、旋廻するカンムリワシの姿が見られる。
この島では、特別天然記念物でさえ、特別に思えない節がある。

クイラ川の中流域に広がるマングローブ郡を抜けると、景色は一変してジャングルへ。
高低差のほとんどない川は、海水が入り込んでいて、水の中は淡水と海水が混じりあう汽水域。

水中に沈む倒木や岩の陰にはたくさんの大小さまざまな魚達が群れる。
汽水域には海の魚もいれば川の魚もいる。
カヤックを漕いでいると、大きな影がスーッと動く。

ジャングルの奥までくると、時間がゆっくりと流れている気がする。
のんびりした沖縄時間は、魚たちにも影響があるようだ。
近づいても全然逃げる気配はない。

岩を飛び越えて、更に上流へ!

ここからはジャングルの渓流を歩いて散策する。
カヤックを降りると、イノシシの足跡があちらこちらで見られる。
ふとジャングルに目を向けると、ケモノ道らしきものが見える。

西表島では大きな哺乳類は、イノシシとイリオモテヤマネコが存在する。
海辺で貝殻を拾い集めるのと同じように、山のケモノ達の痕跡探しも楽しい。

よく見ると、ところどころ木に印がついている。
環境省の調査や地元イノシシ猟師たちだろう。
間違って入ってしまえば大変なことになるかな?気をつけなくては……

渓流の岩盤の上にまるでボタン雪のように落ちるエゴの花

クイラ川の谷は大きく、砂岩が転がる。岩の隙間を縫うように水が流れる。
川岸には亜熱帯植物が立ち並び、季節ごとの花を咲かせている。

もちろん同じ西表島の中、観光で人が入るポイントにも同じ花が同じように咲くのだが、人が入る、入らないだけでここまで景色が変わってくるとは、ちょっとショックを受ける。

こういう自然の景観を見ていると、逆に人が入るからこそ、守れる自然もあると感じる。
自律心を持って自然とどう向き合うのか。改めて考える必要があると感じた。

クイラ川の上流には、ほとんど手付かずのこころにしみるような自然の世界が待っている。
海・川・山と景色の移り変わりもあり、なにより人の生活圏から大きくはみ出したことで、自然を本当に間近に感じる。

人の入らない場所にある自然はこんなにも美しいのかと、ひとり自然に想いを馳せる。
西表島がありのまま姿をして、自然景観美を見せてくれる。

船浮湾はさまざまな自然景観を持つ場所。
海あり山あり、川あり。西表島の魅力が余すとこなく感じられる。1日では、やっぱりもの足りない。